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<KUNIの雑感662>し烈な開幕投手争い

<KUNIの雑感662>し烈な開幕投手争い

まさに三つ巴という様相を呈してきましたね、開幕投手争い

昨年まで2年連続で開幕投手を務めていた大瀬良投手が、昨季中盤に戦線を離脱し、右ひじの手術を行いました。さらに野村投手やジョンソン投手といった主力投手も離脱していく中で、昨季の先発陣の屋台骨を支えていたのは、大瀬良投手と同期の九里投手と当時のルーキー・森下投手でした。

そして今年、九里投手、森下投手が開幕投手の有力候補に名乗り出てきました。

九里投手は「先発」という役割にとことんこだわっている中で、先発の中で最高の称号ともいえる「開幕投手」には、並々ならぬ気迫を見せています。それは春季キャンプ第1クールの最終日に、なんとブルペンで347球という投げ込みを行ったことに表れているでしょう。千載一遇の大チャンス…その年、監督が「エース」が認める投手が務める開幕投手だからこそ、何としてもその座をつかみ取りたいところでしょう。

また、森下投手もいつも通りの涼しい顔を見せていますが、ここぞというところでの気迫は、九里投手に勝るとも劣りません。先日は、阪神との練習試合に先発し、3回無失点と結果を残しました。とりわけ、味方の守備のミスから広がったピンチで、ギアを一団も二段も上げて、本番さながらの気迫で抑え込んだピッチングは見事でした。

そこへ、手術からの復活を目指す大瀬良投手が、遅ればせながら1軍に合流しました。そして、シート打撃に登板し、佐々岡監督をうならせるほどのピッチングを見せました。ストレートも球威と、昨季はあまり感じなかった重量感があり、そこへカットボールやツーシーム、フォークなどの変化球も織り交ぜるピッチングは、さすがといったところ。

思い返せば、昨季は早い段階で開幕投手は大瀬良投手に決まっていました。それは、その当時は大瀬良投手が万全な状態で、エースにふさわしい存在で、頭一つ抜けていたからでしょう。

しかし、今季に関して言えば、大瀬良投手が果たして開幕に間に合うのかという未知数な部分が大きかったこともありますが、それ以上に、九里投手や森下投手が、大瀬良投手に並ぶくらいの力を付けており、誰が開幕投手に選ばれても不思議ではないほど拮抗しているということでもあります。それは昨季、投手陣のやりくりに苦労したことが、今年になって、成果となっているとも言えます。

確かに、開幕戦はあくまでも「143分の1」にしかすぎません。開幕投手を務めたら、その後はどうでも良い…というわけでは当然ありません。開幕投手がすなわちエースでありキーマンである…というわけでもありません。誰もが戦力として非常に重要です。

ただ誰を、緊迫する開幕戦に起用するか…特別な注目が集まるからこそ、重要でもあります。

2年連続で開幕投手を務め、いずれも勝利投手となった「経験」の大瀬良投手には、故障明けという不安は付きまといます。九里投手はスタミナ十分ではありますが、昨季の成績を考えると、調子の波が大きいという不安要素はあります。森下投手は安定感抜群のピッチングは魅力ですが、まだ2年目…

それぞれに大きな魅力がある反面で、それよりは小さめの不安要素もある…魅力から不安要素を差し引いたとき、どの投手が最もプラスになるのか、そして、開幕投手を任せるからこそ、シーズン通して先発を守り抜いてくれる監督としての期待を、安心して預けられるか…

この三つ巴の争いも、その答えは、シーズンの開幕日が金曜日だからこそ、来月あたり、金曜日のオープン戦で投げさせる投手になってくる可能性は高くなるでしょう。つまり、監督の中で最も遅くとも、金曜日のオープン戦初戦である3月12日、マツダスタジアムでの北海道日本ハム戦までには決まるはずですが、きっと3月に入る頃には、1人に決めるのではないかな…と思います。

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